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Observatorio Punta Flecha

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La Ballena Franca Austral

Ballena Franca Austral es el nombre común de la especie Eubalaena australis, un mamífero marino adaptado a la vida acuática.
Pertenece  al orden de los cetáceos, que se cree han evolucionado a partir de mamíferos terrestres que fueron al mar entre 45 y 70 millones de años atrás. Hay evidencias que entre 4 y 5 millones de años ya existían ballenas mysticetos, y odontocetos.


Su  cuerpo es robusto y ovalado, y se destaca por el tamaño de su cabeza que alcanza casi la tercera parte del largo total del cuerpo. La aleta caudal, que desplaza con movimientos verticales para nadar, mide unos 5 metros de ancho en los adultos, está formada por tejido fibroso con una base esquelética mínima y unida al cuerpo por potentes músculos que configuran el pedúnculo caudal. Los miembros anteriores, convertidos en aletas pectorales, los utiliza fundamentalmente para cambiar de dirección y mantener la estabilidad. Carece de aleta dorsal y de surcos o pliegues ventrales como otras ballenas.

 

 

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Respiración
Como todo mamífero marino, la ballena necesita subir a la superficie para respirar. El aire penetra por la parte superior de la cabeza a través de un par de orificios denominados espiráculos, dotados de potentes músculos que le permiten cerrarlos mientras se sumerge, impidiendo la entrada de agua a los pulmones.
Cuando exhala despide dos columnas de aire húmedo y partículas de vapor condensado junto con secreciones de los conductos aéreos y pulmones. Estas columnas de vapor se elevan formando una “V” que puede alcanzar los cinco metros de altura. El tipo de soplido permite distinguir a la ballena franca entre otras ballenas.
El tiempo entre las exhalaciones varía de acuerdo a la actividad que esta desarrollando. En una ballena inactiva puede ser entre 15 segundos a 4 minutos; en una inmersión puede alcanzar los 30 minutos, por lo general permaneciendo luego en superficie para ventilarse y reestablecer el equilibrio de oxígeno (Harris y García, 1986).
Las madres con crías son las que permanecen más tiempo en superficie, los individuos solitarios y los grupos de cópula son los que se sumergen por más tiempo.
Utilizan el aire en forma eficiente renovando hasta el 80% del contenido pulmonar en cada respiración, en lugar del 15 al 30 % como los mamíferos terrestres.

Alimentación
La ballena es un animal filtrador por excelencia. Cuando se alimenta, avanza con la boca abierta, dejando escurrir el agua a través de sus barbas. El alimento queda atrapado en la superficie interna de las mismas.
Las barbas son placas rígidas insertadas a cada lado de la mandíbula superior y dispuestas a modo de peine. La longitud de cada barba varía de acuerdo al lugar que ocupa en la mandíbula, alcanzando en individuos adultos los 2 metros. Poseen en su borde interno una importante cantidad de pelos gruesos que hacen más eficiente la filtración del agua. Compensan con eficiencia en la filtración del alimento lo que otras especies de ballenas ganan con mayor velocidad de natación.
El alimento consiste principalmente en zooplancton: pequeños invertebrados marinos que se agrupan en grandes masas, distribuidos en el océano en áreas con determinadas condiciones de agua y luz. Las especies más comunes en la dieta de la ballena son el krill (Euphausia superba) y el bogavante (Munida gregaria).
Se conocen dos estrategias de captura de alimento: en superficie donde la ballena semisumergida nada a través de la zona de concentración de plancton con la boca entreabierta, permitiendo que se cuele el agua entre las barbas y quede atrapado el alimento. Con movimientos de cabeza y la ayuda de su lengua dirige el alimento hacia atrás de su boca para tragarlo.
La otra estrategia es en profundidad, donde nada con la boca abierta mientras atraviesa el área de concentración de zooplancton.

 

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Ciclo Reproductivo
Las hembras alcanzan la madurez sexual entre los cinco y seis años y tienen un ritmo de reproducción lento con una cría cada tres años. El apareamiento se produce en los grupos de cópula que se forman cuando varios machos compiten por una misma hembra.
Gestación: Se estima que tiene una duración aproximada de 12 meses. Nunca se ha observado un nacimiento de ballena franca austral.
Nacimiento: Las hembras paren un ballenato por vez. Entre junio y setiembre se concentran la mayor cantidad de alumbramientos.
Lactancia: La frecuencia y duración de las mamadas varía de acuerdo al tamaño del ballenato. Los ballenatos permanecen junto a su madre durante el primer año de vida.
Crianza: Al poco tiempo de nacer, los ballenatos son capaces de nadar y bucear a poca profundidad a poco de nacer; para amamantar deben sumergirse debajo de su madre. Durante la primera etapa cada ballenato es celosamente cuidado por su madre. Al madurar comienza a alejarse con mayor frecuencia y distancia, para luego volver a mantener contacto con ella.
Subadulto: Etapa siguiente al destete y previa a la madurez sexual. Son individuos de menor tamaño que un adulto y que no están acompañados por su madre.
Edad: El tiempo de vida de una ballena franca se estima entre los sesenta y setenta años, siempre que sobreviva a la predación natural y a las intervenciones humanas en su ambiente.
Se han desarrollado metodologías para averiguar la edad a partir del desarrollo de las barbas y la acumulación progresiva de cera en los oídos; sin embargo estas metodologías son bastante imprecisas y solamente trabajan con individuos muertos. De allí la importancia de realizar estudios de identificación y seguimiento de individuos vivos en su ambiente a largo plazo, los cuales permitirán comprender muchos aspectos sobre el ciclo vital y la biología de las ballenas francas

Comportamiento y Observación
Cortejo y Cópula:Es una de las conductas grupales más destacadas, puede observarse entre los meses de junio y noviembre en el área de Península Valdés, Patagonia, Argentina.
Varios machos rodean a una misma hembra por los lados y por debajo. Esta se mantiene con el vientre hacia la superficie tratando de evitar el acoplamiento y sin poder respirar, cuando se da vuelta para inspirar los machos se empujan hasta que alguno logre aparearse.
Las ballenas pueden permanecer horas con sus juegos amorosos, lo que hace probable que todos los machos logren copular con esa hembra.
Otra estrategia de las hembras para no ser copulada es buscar aguas de poca profundidad. Las madres con crías no participan de los grupos de cópula.
Salto:
La cabeza y dos tercios de la parte anterior del animal salen del agua casi verticalmente, girando para caer sobre su espalda y eventualmente sobre los flancos. Por lo general los adultos repiten estos saltos consecutivamente entre 5 y 8 veces.
No se ha podido verificar una razón que explique esta conducta. Se especula que tendría que ver con una muestra de presencia para otros individuos en el área, por el impacto acústico que produce al caer, ya que se han observado saltos reflejos de otros individuos en áreas alejadas.
Otras teorías estiman que le permite al individuo eliminar parásitos y restos de piel desechada.
Los adultos no saltan en áreas de poca profundidad.
Aleta caudal fuera del agua:A menudo las ballenas permanecen con su aleta caudal y pedúnculo fuera del agua y el resto del cuerpo sumergido por unos diez o más minutos. Frecuentemente vuelven a adoptar la misma posición repetidas veces.
Este comportamiento, que no es exclusivo de la ballena franca, permite identificar la especie por la forma de su aleta caudal.
Golpeteo en la superficie del agua:Golpetear con las aletas pectorales y caudal la superficie del agua es una conducta tanto de los adultos como de los ballenatos. Estos comienzan a realizarlo después del primer mes de vida.
Se supone que tienen una función de comunicación, ya que todos producen un fuerte ruido como en los saltos.

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